Nachdem einer der mechanisierten Woks von Spyce das Essen in eine Schüssel gekippt hat, garniert ein Mitarbeiter es und gibt es dem Kunden. (Fotos von Buck Squibb)

Ich habe gemischte Gefühle über den Roboter, der mein Abendessen gekocht hat

Die Idee eines Restaurants, in dem eine Maschine die Arbeit von Menschenhand erledigt, ließ mich zusammenzucken. Dann habe ich es versucht.

In Spyce, einem neuen Schnellrestaurant, das heute in der Innenstadt von Boston eröffnet wurde, arbeiten nicht allzu viele Menschen. Es gibt ein oder zwei „Guides“, die Sie begrüßen und Fragen zum Menü beantworten, bevor Sie auf einem Touchscreen bestellen. Es gibt zwei „garde-mangers“, die das Essen in Ihrer Schüssel garnieren, einen Deckel darauf setzen, einen Aufkleber mit Ihrem Namen darauf anbringen und ihn Ihnen geben.

Zwischen Ihren kurzen Interaktionen mit diesen Leuten kümmert sich eine große Maschine hinter den Garde-Managern um alles andere. Ein orangefarbenes rechteckiges Gerät gleitet an Kühlbehältern hin und her, um die Zutaten für Ihre Schüssel zu sammeln. Diese Zutaten - Saucen und gehacktes Gemüse sowie Getreide und Fleisch - wurden alle zubereitet und teilweise von Menschenhand gekocht. Aber all das geschah in der Nacht und am Morgen zuvor, in einer „Kommissarenküche“ an einem anderen Ort. Dann luden Arbeiter das Essen in die Maschine und ließen es Dinge von dort nehmen.

Die Maschine steht bei Spyce im Mittelpunkt. Sie können zusehen, wie die Zutaten in einen der sieben zylindrischen Woks fallen, die sich ständig gegen Induktionsplatten aus Metall drehen und deren Temperatur für Ihr bestimmtes Gericht variiert werden kann. In der Zwischenzeit leuchtet über jedem Wok ein Bildschirm auf, der beschreibt, was er macht und für welchen Kunden. Nach etwa zweieinhalb Minuten kippt der Wok das gekochte Essen in eine Papierschüssel, die die Garde-Manager greifen können. Der Wok senkt sich, um durch einen schnellen Hochdruckwasserstrahl gereinigt zu werden, und dreht sich dann für die nächste Mahlzeit wieder nach oben.

Spyces Gründer im Uhrzeigersinn von oben links: Luke Schlüter, Michael Farid, Brady Knight, Kale Rogers. (Fotos von Buck Squibb)

Spyce wurde von vier jungen Männern gegründet, die sich als Ingenieurstudenten am MIT kennengelernt haben, und die Maschine ist entsprechend genial. Sie haben mit den bekannten und talentierten Köchen Daniel Boulud und Sam Benson, die den James Beard Award gewonnen haben, zusammengearbeitet, um ein kurzes, aber abwechslungsreiches und schmackhaftes Menü zusammenzustellen. Für $ 7.50 können Sie eine von sieben Schalen wählen: Thai, Latein, Marokkanisch oder Indisch; einer mit gebratenem Hähnchen und Grünkohl; eine mit Rüben und Karotten oder eine mit Rosenkohl und Süßkartoffeln. Weitere Artikel wie Lachs oder weichgekochte Eier können gegen Aufpreis hinzugefügt werden.

Ich hatte die indische Schüssel, die Huhn, Kartoffeln und Reis in einer Tikka Masala Sauce hat. Es war köstlich und geschickt arrangiert: Eine Prise Joghurt von der Garde-Managerin balancierte seine Gewürze gut aus. Puffreis darüber gab jedem Bissen Knusprigkeit.

Aber wenn Sie sich in einem Roboterrestaurant befinden, haben Sie viele Fragen, die über den Geschmack des Essens hinausgehen. Warum das machen? Ist es wirklich schneller oder billiger als menschliche Köche? Wenn ja, wird Spyce ein Meilenstein in der Automatisierung sein, ein großer Schritt auf dem Weg zur Beseitigung der eigenwilligen Kunstfertigkeit (oder Inkonsistenz, wenn Sie dies so sehen möchten) menschlicher Linienköche?

Wahrscheinlich nicht. Das Interessanteste am Essen in einem Roboterrestaurant ist, wie unrevolutionär es sich tatsächlich anfühlt.

Alle Kästchen ankreuzen

Ich war bereit, Spyce nicht zu mögen. Verkaufsautomaten und Selbstbedienungsrestaurants in Automaten haben sich einst wie Wunderwerke der Technik und Massenproduktion angefühlt. Angesichts der wirtschaftlichen Ungleichheit, die sich auf das soziale Gefüge und die Automatisierung auswirkt und Millionen von Arbeitsplätzen mit niedrigem und mittlerem Lohn bedroht, ist es heutzutage schwer, sich über einen Roboter zu freuen, der die menschliche Arbeit so offensichtlich überflüssig macht.

Und selbst wenn Sie bereits wissen, dass die meisten Lebensmittel über lange industrielle Lieferketten zu Ihnen kommen, die stark automatisiert sind, und dass der Lebensmittelservice häufig aus jemandem besteht, der lediglich ein vorgefertigtes Produkt auspackt und es in einen überhitzten Ofen steckt, habe ich mich gefragt, ob es entmutigend wäre um zu sehen, wie das kochen selbst so offen mechanisiert wird. Mein erster Job war in einem Restaurant, in dem es schwierig und anstrengend war, das Essen zuzubereiten.

Die Gründer von Spyce entwickelten die Maschine, um die Anforderungen zu erfüllen, die sie als beschäftigte Studenten am MIT hatten. Sie wollten schnell „qualitativ hochwertige Mahlzeiten zu einem vernünftigen Preis“, sagt Mitbegründer Brady Knight, aber die in Cambridge verfügbaren Optionen schienen nie mehr als zwei dieser Kisten gleichzeitig zu prüfen. Spyce behauptet, dass die heilige Dreifaltigkeit von schnellen, billigen und hochwertigen Lebensmitteln möglich ist, indem er sich an eine relativ kleine Anzahl von Menüpunkten hält, die Vorbereitungsarbeiten an anderer Stelle vornimmt und mit automatisierten Woks kocht. Laut Knight spart Spyce nicht nur die Arbeit der Linienköche, sondern auch die Miete, indem das Restaurant eine kleine Stellfläche einnimmt.

Sobald die Trichter mit Zutaten gefüllt sind, sollten die Woks in der Lage sein, ein ganzes Mittagessen zu verarbeiten. (Foto von Buck Squibb)

Ich bin mir nicht sicher, ob die Ergebnisse dies belegen. Zum einen verrät Spyce nicht, wie viel die Maschine kostet. Das Startup plant nicht, es an andere Restaurants zu verkaufen. Stattdessen möchte das Unternehmen, das mindestens 4 Millionen US-Dollar an Risikofinanzierungen gesammelt hat, mehrere Filialen eröffnen, die alle von derselben zentralen Kommissarenküche versorgt werden können.

Es ist wahr, dass der Grundpreis einer Spyce-Schüssel von 7,50 US-Dollar etwa drei US-Dollar billiger ist als vergleichbare Artikel bei Sweetgreen, einer Kette, die den gleichen Daniel Boulud als Investor zählt und zwei Filialen innerhalb weniger Blöcke von Spyce hat. Die Speisekarte von Sweetgreen ist jedoch umfangreicher - es werden sowohl warme Schalen auf Getreidebasis als auch kalte Speisen wie Salate angeboten - und was noch wichtiger ist, die Portionen wirken ebenfalls größer. Ich kam sehr hungrig bei Spyce an und ging ein wenig hungrig.

In Sweetgreen und vielen anderen modernen Schnellrestaurants gehört es zum Erlebnis, Menschen beim Zubereiten Ihres Essens zuzusehen. Die Küchen und Vorratskammern sind freigelegt, und die örtlichen Lebensmittelhändler sind prominent aufgeführt, um eine echte Lebensmittellust nach Hause zu bringen.

Spyce hat all das Handwerkszeug in den Hintergrund gerückt und nach anderen Wegen gesucht, um seinen Raum angenehm zu gestalten. Das ist nicht unbedingt einfach. Es befindet sich im Erdgeschoss einer Garage in einer seltsamen gemauerten Kolonnade namens Pi Alley (und nicht wegen irgendetwas, das mit Mathematik zu tun hat), neben einem Dunkin-Donut und einer winzigen Kabine, in der ein Schlosser Schlüssel herstellt und Lottoscheine verkauft.

Es ist eine Ehre für die Gründer, den Ort warm zu machen, und dies hängt in hohem Maße von den Menschen ab - freundlichen Führern und Garde-Managern. Shaona Watt, eine der Spyce-Führerinnen, war Köchin in zwei Restaurants, sagt aber, die Arbeit bei Spyce sei lohnender. "Wir sind nicht so beschäftigt mit Kochen", sagt sie. "Wir haben mehr Zeit, um mit den Kunden zu interagieren."

Es könnte auch finanziell lohnender sein. Laut Spyce wird ein Teil des Geldes, das durch automatisiertes Kochen gespart wird, verwendet, um die Löhne der Mitarbeiter zu zahlen, die über dem Marktpreis liegen, und ihnen gesundheitliche Vorteile zu bieten. Niemand bei Spyce würde genau angeben, wie hoch das Gehalt tatsächlich ist, aber bei Stellenausschreibungen beginnt es bei 14 US-Dollar pro Stunde.

Spyce dreht absichtlich die Dynamik von Eatsa um, einer kleinen Kette, in der Sie nicht mit Mitarbeitern interagieren. Sie bestellen auf einem Bildschirm, und eine unsichtbare Einheit bereitet eine Quinoa-Schüssel vor und stellt sie dann hinter ein Fenster. Eatsa hatte Mühe, über San Francisco hinaus zu expandieren.

"Wir sind nicht so beschäftigt mit Kochen. Wir haben mehr Zeit, um mit den Kunden zu interagieren. “

"In Restaurants geht es um zwei Dinge - um Essen und Gastfreundschaft", sagt ein weiterer Gründer von Spyce, Kale Rogers. (Er wurde nicht nach dem Gemüse benannt, das man in Spyce bekommen kann, sondern nach einem Rennfahrer, Cale Yarborough.)

Wenn Sie es auf diese Weise aufschlüsseln, ist Spyce keine so große Sache: Es hat gutes Essen und nettes Personal. Es hat eine clevere Spielerei. Und das meine ich nicht schlecht. Viele Restaurants projizieren ein Bild und erzählen eine Geschichte. Die Geschichte dieses Ortes handelt von einer Maschine, die vorab geladene Zutaten präzise portioniert.

Es ist auch grundsätzlich auf Dinge beschränkt, die die mechanischen Woks kochen können. Spyce könnte das Menü wahrscheinlich beispielsweise um Eier erweitern, aber viele andere Dinge wie Sandwiches kommen nicht in Frage, es sei denn, das Team würde einen viel komplizierteren Roboter entwickeln und dann hinzufügen. Auf die Frage, ob sie daran denken, den Betrieb noch weiter zu automatisieren, antwortete Rogers: "Ich denke nicht, dass Kunden dies wünschen."

Ich hoffe, er hat Recht damit. Letzte Woche bin ich ein paar Schritte die Pi Alley hinuntergegangen und habe in einem griechischen Restaurant namens Archie's Place zu Mittag gegessen. Für $ 11, nur $ 1 mehr als ich für eine Schüssel und ein Getränk bei Spyce bezahlt habe, hatte ich einen Chicken Kabob mit Reis, Krautsalat und Eistee. Es war niemandes Vorstellung von der Zukunft. Der Ort roch zu sehr nach Bleiche. Das Essen war unspektakulär, aber es war zufriedenstellend und sättigend. Und als ich sah, wie fünf Angestellte den Grill pflegten, an der Kasse arbeiteten, den Boden wischten, mit Kunden plauderten und die Theken abwischten, während sie blaue T-Shirts trugen, auf denen stand, dass Archie's "NOW CATERING!" Problem schreien, um ausgerottet zu werden.

Diese Geschichte wurde am 9. Mai 2018 aktualisiert, um auf Stellenausschreibungen zu verweisen, die besagen, dass Spyce mindestens 14 US-Dollar pro Stunde zahlt.